En souvenir de Bruddah Iz : 20 ans après sa mort, Israel Kamakawiwo’ole continue de faire fondre les cœurs et d’inspirer les gens

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Extrait du numéro d’automne 2017 de Ukulele | PAR BLAIR JACKSON

Cela fait-il vraiment 20 ans que ce jour de fin juin 1997, Israel Kamakawiwo’ole, connu de tous sous le nom de Bruddah Iz, ou simplement Iz, est décédé à l’âge de 38 ans ? Lors de la célébration commémorative publique deux semaines plus tard, plus de 10 000 personnes en deuil sont descendues dans le bâtiment du capitole à Honolulu et, comme l’a écrit un journaliste du Star-Bulletin local, “sont restées debout pendant des heures dans leurs pantoufles”. [flip-flops] dans une foule aux épaules serrées pour apercevoir par hasard le corps du gentil géant dans un cercueil en koa sous un drapeau hawaïen de 50 pieds…”. Des gens de tous âges, des Hawaïens et leurs amis de tous les groupes ethniques, ont rendu hommage à l’artiste qu’ils avaient l’impression de connaître et dont les chansons jouaient dans leur cœur.”

Surtout cette chanson. Juste ou non, on se souviendra toujours d’Iz pour sa voix et son ukulélé ténor Martin, qui ont repris deux grands standards américains : “Somewhere Over the Rainbow” et “What a Wonderful World”. Il s’agit d’une performance intime, magnifique et tranquillement émouvante, une étreinte musicale pleine d’âme qui est devenue un hymne moderne, touchant des millions de personnes dans le monde entier, la plupart en dehors des cercles de musique hawaïenne. Et y a-t-il un joueur de uke qui n’ait pas essayé (ne serait-ce qu’à la maison, en privé), qui n’ait pas été envoûté par les grattages rythmiques doucement insistants et qui n’ait peut-être même pas imité la voix de ténor aiguë d’Iz, tour à tour haletante et envolée ?

Ce morceau, enregistré en 1988 mais placé à la fin de l’album d’Iz de 1993, Facing Future, est le premier titre de l’album. le morceau de musique hawaïenne le plus vendu de tous les temps. Non seulement il a propulsé ce disque au rang de premier album hawaïen à dépasser le million d’exemplaires vendus, mais la chanson a été un véritable succès dans plusieurs pays, est apparue dans de nombreuses bandes originales de télévision et de films ainsi que dans des publicités, et a vendu plus de deux millions de téléchargements.

Son succès est d’autant plus remarquable en raison des circonstances de son enregistrement : Il s’agissait d’une seule prise en direct, aux petites heures du matin, au studio d’enregistrement Audio Resources d’Honolulu. Comme l’ingénieur, Milan Bertosa, me l’a expliqué dans une interview de 2011, “Je venais de terminer cette session infernale avec un groupe de filles, enregistrant une syllabe à la fois pendant des heures, et je suis en train d’emballer les câbles quand le téléphone sonne. Il est 3h30 du matin et tout ce que je veux, c’est rentrer chez moi, mais il y a ce client cinglé avec qui j’ai travaillé qui me dit : ‘Je suis dans ce club appelé Sparky’s avec un type qui s’appelle Israel Kaloka-loka-loka-loka-loka’- je n’avais aucune idée de ce qu’était ce nom – et il veut venir faire une démo tout de suite’. Je lui dis : “Je serais heureux de l’enregistrer, appelez-moi demain. Il me dit : “Non, non !” puis il me passe Iz au téléphone, et il a cette voix douce et il est vraiment poli et très gentil, un peu l’incarnation de ce qu’est une personne hawaïenne sympa. J’ai fini par dire : “Bon, tu as 15 minutes pour arriver. Quand vous serez là, vous aurez une demi-heure, puis il sera 16h30 et j’aurai terminé.

“Donc il se présente – le plus grand être humain que j’ai jamais rencontré. Et on enregistre les chansons ‘Somewhere Over the Rainbow’ et ‘What a Wonderful World’, juste Iz et son uke, deux micros, une prise. Magnifique. L’autre chanson qu’il a enregistrée ce soir-là s’appelait “White Sandy Beach” et il a ajouté un autre ukulélé, ce qui fait trois pistes… Après ces 15 minutes, je me suis dit : “C’est ça que je suis censé faire pour vivre, pas ces autres trucs, une syllabe à la fois”.

Je suppose que dans le monde en général, Iz pourrait être connu comme un “one-hit wonder”, mais les Hawaïens savent mieux. Et les joueurs de uke, d’où qu’ils viennent, le savent bien. Bruddah Iz a produit beaucoup de bonne musique au cours d’une carrière qui a duré plus d’un quart de siècle.

Né le 20 mai 1959, Iz a grandi dans le modeste quartier de Kaimuki à Honolulu, près du Diamond Head State Monument. Ses parents aimaient tous les deux la musique et chantaient à l’église et dans les fêtes de jardin, et Iz se souvient avoir joué pour la première fois du uke à l’âge de six ans, mais il a fallu attendre quelques années de plus pour qu’il commence à jouer plus sérieusement, avec son frère aîné Henry, qui se faisait appeler “Skippy”. Tous deux étaient parfois engagés pour jouer de la musique sur des catamarans pour les touristes. À l’aube des années 70, les deux parents d’Iz ont trouvé des emplois (non musicaux) dans un lieu musical populaire de Waikiki appelé Steamboats. Cela a permis aux frères Kamakawiwo’ole – tous deux obsédés par la musique – d’être exposés à un grand nombre des meilleurs musiciens hawaïens de l’époque, y compris la première vague de musiciens qui avaient été le fer de lance d’une renaissance de la musique folklorique en découvrant et en réarrangeant de vieilles chansons hawaïennes oubliées (mele), et en composant également de nouveaux airs dans l’ancien style, en hawaïen.

Comme Moe Keale, l’oncle des frères et, en 1969, membre du groupe révolutionnaire des Sons of Hawaii de la légende du uke Eddie Kamae, a parlé de cette période dans la biographie définitive de Rick Carroll, Iz : Voice of the People : “[Israel] J’ai pu rencontrer tout le monde, les Sons, passer du temps avec Gabby. [Pahinui, the Sons’ main singer and guitarist] et tous ces gars. Eddie et Sonny Chillingworth. Ils l’ont tous encouragé. Absolument. Ils avaient l’habitude de venir jouer au Steamboats et d’appeler Israël sur la scène. Alors il se tient sur le côté avec son ukulélé et il va juste jouer avec eux… Ce n’était pas pour l’argent ; il s’amusait juste, mais les gars, ils lui donnaient de l’argent-30, 40 dollars par nuit pour venir jouer.”

En 1973, alors qu’Iz avait 14 ans, la famille Kamakawiwo’ole a déménagé dans la ville endormie mais pittoresque de Makaha, sur la côte ouest de Wai’anae d’Oahu, à 35 miles d’Honolulu mais qui semblait être un univers à part pour un adolescent qui aimait les lumières vives et la scène musicale excitante de la capitale de l’État mais qui n’avait pas de voiture. Bien qu’il ait d’abord été réticent à déménager, il a vite appris à aimer Makaha et son ambiance plus détendue. En l’espace d’un an, Iz a rencontré un homme qui allait avoir un impact profond sur sa vie : Jerome Koko. Tous deux avaient séché l’école un jour (Jérôme au Leeward Community College, Iz au lycée) et ont apporté leurs ukes à Makaha Beach, où ils ont “parlé histoire” et joué de leurs ukes ensemble. Une chose menant à une autre et, en quelques mois, les deux hommes avaient recruté Skippy et un autre ami musicien de Jérôme, Louis “Moon” Kauakahi, ainsi que quelques autres, pour participer à des jam-sessions acoustiques. Ils jouaient surtout de la musique traditionnelle de style nouveau, popularisée par les Sons of Hawaii et les Sunday Manoa, dont l’album Guava Jam de 1974 (avec les frères Cazimero) est souvent cité comme un tournant dans la renaissance de la musique hawaïenne.

En 1975, le quatuor principal et son ami Sam Gray, bassiste de pakini (washtub), ont formé le groupe néo-traditionnel Makaha Sons of Ni’ihau. Le groupe porte le nom d’une petite île au large de la côte sud-ouest de Kauai, peuplée presque entièrement d’Hawaïens natifs qui évitent les commodités modernes pour mener un style de vie plus traditionnel. La mère et le père d’Iz et de Skippy y sont tous deux nés, et les enfants s’y rendent souvent pendant les étés de leur enfance. Skippy, qui joue de la guitare, est le leader incontesté des Makaha Sons à cette époque ; Jerome joue de la 12-cordes ; Iz, du uke baryton ; Moon, du uke ténor ; Sam, de la washtub bass. Il n’a pas fallu longtemps au groupe pour se faire des adeptes et en avril 1976, ils ont enregistré leur premier album, No Kristo.

Les premiers Makaha Sons étaient très fortement influencés par les Sons of Hawaii (ils jouaient même de nombreuses chansons de leur répertoire), mais au fil du temps, ils ont développé leur propre son et leurs propres chansons. Leur voix angélique était riche et puissante, tout comme leur attaque aux deux ukulélés. Eddie Kamae a certainement eu une influence sur Iz et Moon ; Kamae a affecté tous ceux qui ont grandi à cette époque.

Les Makaha Sons ont enregistré quelques albums populaires localement au milieu et à la fin des années 70 et ils ont beaucoup travaillé, même si des changements de personnel ont commencé à affecter la composition du groupe. Contrairement aux Sons of Hawaii, plus traditionalistes, les Makaha Sons s’aventurent de plus en plus en dehors du style et des thèmes classiques. Iz et Skippy, en particulier, se sentent très proches du mouvement nationaliste de souveraineté hawaïenne qui prend de l’ampleur tout au long des années 1970 (et au-delà), et ils introduisent une chanson de protestation écrite par Mickey Ioane intitulée “Hawaii ’78” qui dénonce la destruction de la beauté naturelle de l’État. Ils ne sont pas non plus des puristes musicaux. Sur l’un de leurs albums, ils ont inclus un clavier synthétiseur proéminent (qui sonne ringard et daté aujourd’hui) et ils ont occasionnellement plongé dans le sac “Jawaiian” (reggae) et d’autres styles. Iz a même écrit une chanson intitulée “Pakalolo” en hommage à la marijuana hawaïenne (un des nombreux vices qu’il appréciait à l’excès).

La première ère des Makaha Sons a connu une fin choquante à l’automne 1982 lorsque Skippy est mort d’une crise cardiaque à l’âge de 28 ans. Skippy était depuis longtemps dangereusement obèse – tout comme Iz, bien sûr – et son cœur a fini par lâcher. Soudainement sans leader, les membres restants prennent un peu de repos mais finissent par se regrouper, Moon Kauakahi prenant le rôle de leader, Iz devenant plus important, et l’ancien membre Jerome Koko et son frère bassiste John complétant un quartet. Le “nouveau” groupe a connu un succès commercial encore plus grand que l’ancien, peut-être parce qu’il était consciemment plus éclectique, et ses deux premiers albums, en 1985 et 1987, ont tous deux remporté plusieurs prix musicaux Na Hoku Hanohano (le “Hoku” est comme un Grammy de la musique hawaïenne). En 1992 et 1993, ils ont également remporté des Hokus pour le groupe de l’année.

En 1990, alors qu’il est encore membre du groupe, Iz enregistre son premier album solo, l’éclectique Ka’ano’i, qui va d’une version surproduite de la chanson “I’ll Be There” des Jackson 5 à la sonorité traditionnelle et mélodieuse de “Ka Na’i Aupuni”. Il contient également la version originale d’Iz de “Somewhere Over the Rainbow/What a Wonderful World”, qui n’était pas aussi efficace avec autant d’instruments. Cet album a également remporté un Hoku et a contribué à établir Iz comme un artiste à part des Makaha Sons. En 1993, Iz, invoquant de prétendues irrégularités financières de la part des managers du groupe (ce qui n’a finalement pas été confirmé par une enquête), quitte le groupe et se lance sérieusement dans une carrière solo. Les Makaha Sons ont supprimé “Ni’ihau” de leur nom – Iz et Skippy avaient été le lien du groupe avec cette île – et ont continué en tant que trio (Moon et les frères Koko), enregistrant plusieurs autres albums à succès et restant l’un des meilleurs groupes à orientation traditionnelle d’Hawaï. John Koko est décédé en 2012.

Iz a sorti trois autres albums de son vivant, chacun reflétant son large goût pour la musique. Facing Future, en plus d’inclure le dépouillé “Rainbow/Wonderful World”, comprenait également une nouvelle version de “Hawaii ’78”, et un autre succès radiophonique dans la reprise jawaiienne entraînante d’Iz de “Take Me Home, Country Road” de John Denver (via l’arrangement reggae de Toots Hibbert). E Ala E (1995) contient plus de chansons traditionnelles hawaïennes, bien que la plupart d’entre elles soient produites de manière plus extravagante que les versions précédentes. N Dis Life (1996) contient une belle sélection de morceaux plus traditionnels (dont une version cristalline du vieux numéro de Gabby Pahinui, “Hi’ilawe”), mais aussi certains des reggae les plus exagérés qu’Iz ait jamais enregistrés.

Illustration d’Olivia Wise

Le producteur d’Iz (et son plus proche associé) durant les dernières années de sa vie était Jon de Mello, qui n’hésitait pas, hélas, à superposer les instruments et à ajouter des tonnes de réverbération sur les morceaux d’Iz. Mais même dans les moments les plus excessifs de la musique, la voix surnaturelle d’Iz et son ukulélé exaltant et magnifiquement articulé parviennent généralement à transparaître. Et c’est grâce à de Mello : Les albums qu’il a produits mettent davantage en valeur les talents de ukulélé d’Iz que les disques des Makaha Sons. Mais si vous êtes un fan du son pur et orné du folklore de la Renaissance hawaïenne, la sonorité des albums solo d’Iz peut vous surprendre. (Je dois cependant noter que la plupart des Hawaïens n’ont pas semblé s’inquiéter de la production ou du choix des chansons : Chacun de ses albums solo a été un grand succès populaire).

Malheureusement, le dernier chapitre de la saga d’Israel Kamakawiwo’ole n’est pas heureux. Obèse depuis son adolescence, Iz ne pouvait tout simplement pas contrôler son poids, et au milieu des années 1990, il pesait plus de 700 livres. Des problèmes de santé lui ont fait manquer des concerts avec les Makaha Sons (et ont probablement contribué à leur séparation), et plus tard, il lui est devenu presque impossible de voyager. Puis les mouvements simples sont devenus difficiles – bien que jusqu’à très tard, il n’ait jamais perdu cette capacité à chanter et à jouer de l’uke. Enfin, une vie de suralimentation, d’absence d’exercice et un mode de vie qui, pendant de nombreuses années, incluait des drogues dures, l’ont rattrapé et, atteint d’obésité morbide, il est mort au Queen’s Medical Center à Honolulu, son cœur, ses poumons et ses reins ayant contribué à son décès.

Rick Carroll écrit dans Iz : Voice of the People : “Partout dans les îles hawaïennes, les gens se sont arrêtés. Certains ont pleuré ouvertement en public. (Des années plus tard, les gens se sont rappelés ce qu’ils faisaient et où ils étaient lorsqu’ils ont appris la nouvelle). D’autres ont dit des prières. Personne ne voulait croire qu’Israël était parti, que sa douce voix s’était tue. Puis quelque chose d’étrange et de spontané s’est produit : les stations de radio locales ont commencé à jouer les chansons d’Israël, pas une ou deux, mais toutes ses chansons, encore et encore, comme si en jouant ses chansons sans arrêt, elles pouvaient garantir que sa voix ne serait jamais réduite au silence”.

Les 20 dernières années de sorties posthumes et d’hommages montrent que son héritage continuera de croître, et que sa voix et son ukulélé dériveront toujours sur une brise quelque part dans ce monde.

Cet article est tiré du numéro d’automne 2017 de Ukulele.

Gods of Uke : La sorcellerie d’Israël Kamakawiwo’ole.

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