Down Under String Wonder : L’Australien A.J. Leonard surfe sur la crête de la troisième vague d’Uke.

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PAR JIM D’VILLE | DU NUMÉRO DE PRINTEMPS 2021 DE UKULELE

En 1959, le paquebot de luxe SS Mariposa quitte le port de Sydney, en Australie, à destination de San Francisco. Anthony J. Leonard, âgé de six ans, est à bord avec sa famille. Après avoir visité des ports en Nouvelle-Zélande, à Fidji, à Samoa et à Hawaï, le navire arrive en Californie. Vient ensuite un voyage transcontinental en avion jusqu’à la côte Est. Le père de A.J. est sur le point de commencer son nouvel emploi à l’ambassade d’Australie à Washington, D.C. Après quatre ans de travail à l’ambassade, la famille Leonard retourne chez elle à Melbourne. A.J. ne perd pas complètement son accent australien pendant ses années aux Etats-Unis, mais il acquiert le surnom de “Yankee” à son retour à l’école en Australie. Une acquisition plus significative pendant qu’il vit aux Etats-Unis est son amour de la musique. Cet amour l’a conduit à devenir un musicien à plein temps.

“Mon père a acheté une stéréo Grundig. [hi-fi console]qui était assez sophistiquée pour l’époque”, se souvient-il. “J’avais une chambre à l’étage dans notre maison de Bethesda, dans le Maryland, et je me souviens avoir entendu mes parents en bas écouter des disques. Ils écoutaient des choses comme Percy Faith, le guitariste Al Caiola, et Dean Martin. Les premiers singles que j’ai reçus étaient ceux de Ray Stevens, Little Eva, et l’un de mes préférés, “Baby Elephant Walk” de Henry Mancini, que j’ai fini par enregistrer des décennies plus tard pour l’un de mes albums de uke.”

La fascination précoce d’A.J. pour les disques a fait de lui l’un des artistes australiens les plus prolifiques, ayant sorti 16 CD au cours de sa carrière de plusieurs décennies. Cet amour précoce pour les disques a sans doute aussi influencé les goûts musicaux variés d’A.J.. Il a enregistré des genres tels que la musique tropicale, les chansons de spectacle, le rock, la musique populaire des années 1920 et 1930, et même un album entièrement composé de chansons sur les animaux. Quel instrument est à l’origine de cette cascade de production musicale ? Une raquette de tennis.

“Quand j’avais environ 11 ans, mon grand frère et moi sortions en douce les raquettes de tennis de nos parents du placard de l’entrée. Nous attachions une corde autour d’elles pour pouvoir les accrocher à notre cou comme des guitares. Puis nous prenions un manche à balai comme “micro” et nous mimions les Beatles, Herman’s Hermits, Eric Burdon &amp ; the Animals, the Searchers, et tous ces trucs. Ce n’est pas longtemps après que j’ai eu ma première guitare à cordes d’acier, donc mes parents ont dû se rendre compte que j’avais envie de jouer de la musique.”

“Il arrive que des gens viennent me voir après un concert et me disent : “Je ne pourrais jamais jouer comme ça”, et je leur réponds que ce que je fais m’a pris beaucoup de temps à apprendre.”

La guitare acoustique a conduit à une guitare électrique, et à 19 ans, A.J. est devenu fasciné par la mandoline, alors il en a acheté une. Un an plus tard, en 1974, il est entré dans un magasin de musique à Melbourne, et sur le mur se trouvait un ukulélé Maton d’occasion à 20 $, une marque australienne. Il l’a donc acheté et, une fois de plus, c’est le tennis qui a guidé son orientation musicale.

“Mon père avait un groupe d’amis qui jouaient au tennis tous les samedis”, dit-il. “Ils se rendaient ensuite les uns chez les autres pour boire un verre après le tennis. Un samedi, les boissons étaient chez nous. Mon père est entré et m’a demandé de montrer mon ukulélé à Bernie Mulcahy, un joueur de tennis et d’ukulélé. J’ai donc sorti mon petit Maton et il a commencé à en jouer, et c’est comme si une ampoule s’était allumée. Ce type savait jouer ! Un peu plus tard, je suis allé chez lui. J’ai passé un après-midi avec lui, et il m’a montré toutes ses techniques de main droite – que j’utilise encore aujourd’hui”.

A.J Leonard joue une chanson originale, “Dragonfly”, lors du festival de ukulélé de Melbourne 2012.

A.J. a passé les 30 années suivantes dans une relation occasionnelle avec le ukulélé. À la fin des années 70, il a acheté un uke baryton et un Kamaka ténor à 6 cordes. Dans les années 80, Leonard s’est éloigné du ukulélé pour se tourner vers la musique électronique, les claviers et les séquenceurs. Alors qu’il travaillait dans un groupe qui jouait pour les enfants, il sortait de temps en temps le ukulélé ; c’était un instrument adapté aux enfants. Mais ce n’est qu’en 2005, lorsqu’il aperçoit un exemplaire du magazine Frets dans un magasin local, qu’il change à nouveau d’orientation musicale. Sur la couverture, Jake Shimabukuro tient un ukulélé ténor Kamaka à quatre cordes.

A.J. a acheté le magazine et après avoir lu l’article, a commandé son propre ukulélé ténor Kamaka à quatre cordes. “Tout a changé à ce moment-là”, dit-il. “Pour la première fois, j’ai commencé à m’entraîner et à faire des choses que je n’avais jamais essayées auparavant. J’ai aussi réalisé que j’en savais moins que je ne le pensais.”

L’une des aides à son nouveau régime de pratique a été le livre Treasury of Ukulele Chords (Trésor d’accords de ukulélé) du grand maître hawaïen Roy Sakuma. “Il contient tous les accords majeurs et quatre renversements différents. C’était très bien présenté et très simple. Et pour chaque type d’accord, il y avait une description – par exemple, une septième majeure avait un ‘son agréable et paresseux’. Et apparemment, les descriptions ont été écrites par un homme nommé Lyle Ritz. [a ukulele legend in his own right]. Le livre m’a donné un plan pour la touche.”

Les années suivantes ont vu A.J. transposer beaucoup de genres musicaux différents sur le ukulélé. En 2006, il a vu Shimabukuro se produire à Melbourne, et en 2010, il a rencontré et partagé l’affiche avec le maître du ukulélé Herb Ohta à Honolulu. “Ohta-San est comme une encyclopédie musicale”, note-t-il. “J’ai effectivement emprunté à ses sensibilités musicales. J’ai été inspiré par le fait qu’il n’avait pas peur de jouer n’importe quoi sur un ukulélé soprano.”

Le retour d’A.J. dans le monde du ukulélé ne pouvait pas mieux tomber. “On dit qu’il y a eu trois booms du ukulélé”, dit-il. “Chacun a coïncidé avec une nouvelle technologie. Dans les années 1920, c’était la radio. Avant la radio, il n’y avait pas d’amplification, ce qui rendait l’ukulélé difficile à entendre dans un groupe. Mais en jouant dans un studio de radio, on pouvait l’entendre clairement. Dans les années 50, c’était Arthur Godfrey et la télévision. Et dans les années 90, c’était l’internet.”

Au début des années 2000, la scène uke de Melbourne commençait à décoller sous l’impulsion de la force dynamique de la nature qu’est Dean Denham, le leader intrépide du Melbourne Ukulele Kollective. En 2006, A.J. a participé à un open mic du Club MUK et, en 2010, il a été invité à se produire au premier festival de ukulélé d’Australie, le Melbourne Ukulele Festival. Selon Denham, “A.J. est un musicien extrêmement accompli et s’est produit en tête d’affiche de la plupart des Melbourne Ukulele Festivals depuis leur création. Ses compositions sont toujours délicieusement imaginatives et magnifiquement exécutées.” En 2010, la troisième vague a touché l’Australie.

Une autre influence significative sur le retour d’A.J. dans le monde du ukulélé a été – comme pour beaucoup de gens – d’entendre Israel Kamakawiwo’ole interpréter “Somewhere Over the Rainbow” pendant le générique de fin du film Meet Joe Black. “J’ai été stupéfait de l’entendre. C’était incroyable et si simple. C’est la voix et l’uke ensemble qui ont tout simplement capturé le tout pour moi.”

Au cours de la dernière décennie, A.J. a principalement joué en duo avec sa femme violoncelliste de formation classique, Jenny Rowlands. Rowlands dit qu’elle aime le ukulélé et le violoncelle en duo : “Je pense que c’est une excellente combinaison. Vous avez le son puissant du ukulélé et beaucoup d’espace en dessous pour le violoncelle. Nous ne nous gênons pas l’un l’autre”.

A.J. dit que c’est son appréciation de la musique et de ce que font les autres musiciens qui inspire et soutient sa créativité. Il ajoute : “C’est normal de copier et d’imiter d’autres musiciens que l’on admire. C’est comme ça qu’on apprend. Mais si l’on veut aller plus loin, il faut apprécier le processus.

“Il arrive que des gens viennent me voir après un concert et me disent : “Je ne pourrais jamais jouer comme ça”, et je leur réponds que ce que je fais m’a pris beaucoup de temps à apprendre.”

A.J. joue une version en duo à la uke de “The Entertainer” de Scott Joplin avec David Billings.

Après avoir sorti 13 enregistrements sur le thème du ukulélé au cours de la dernière décennie, A.J. joue de tout, sauf de l’évier de cuisine, dans sa dernière aventure musicale. “Je joue du ukulélé, de la guitare, de la mandoline, du quatro, du banjo ténor, du bouzouki irlandais, du grand bouzouki et du piano.”

Avec toute la créativité et les prouesses musicales que possède A.J. Leonard, on pourrait croire qu’il pourrait même jouer d’une raquette de tennis et la faire sonner correctement.

[Here are a couple of A.J. Leonard albums you might want check out: Blue Heaven and Tales from the Tropics. And you can listen to a few tracks from the Leonard and David Billings American Songbook album here.]

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