Depuis cinq décennies, Roy et Kathy Sakuma se font les champions du ukulélé hawaïen.

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“Le ukulélé est comme un bébé”, dit Kathy Sakuma. “Vous tenez le ukulélé doucement, près de votre cœur. Vous entendez le doux son des cordes et vous ressentez une joie instantanée et vous ne pouvez vous empêcher de sourire et d’en tomber amoureux. Nous voyons tous les jours comment le ukulélé apporte sourires, guérison, joie et espoir. Cet instrument minuscule et ordinaire a une façon extraordinaire de toucher la vie des gens.”

Cela résume assez bien pourquoi Roy et Kathy Sakuma ont inlassablement consacré la majeure partie de leur vie à la promotion du ukulélé. Roy est sans conteste le professeur de ukulélé le plus influent et le plus couronné de succès de tous les temps. Ses Roy Sakuma Ukulele Studios, qui sont maintenant au nombre de quatre, sont un lieu incontournable d’Oahu depuis quelques décennies et ont formé des milliers d’étudiants, de la superstar Jake Shimabukuro aux personnes qui se contentent de jouer dans leurs réunions locales de kanikapila. Roy a organisé ce qui est considéré comme le premier grand festival de ukulélé à Honolulu il y a 50 ans (juillet 1971), et au fil du temps, il a énormément grandi en taille et en stature, attirant au passage les plus grands noms du monde du ukulélé au kiosque à musique de Kapiolani Park. Dans le même temps, ses festivals (qui comprennent également de grands événements à Maui et sur la Big Island), ont toujours mis en valeur ses étudiants et d’autres jeunes joueurs – et ont permis de récolter des fonds pour des bourses d’études et des programmes pour les jeunes.

Roy et Kathy ayant choisi de prendre un peu de recul par rapport à leur rôle de producteurs du grand événement d’Oahu du Ukulele Festival Hawaii, nous avons pensé que ce serait le bon moment pour poser à Roy quelques questions sur sa remarquable carrière de défenseur du ukulélé et de mentor pour tant de personnes. -Blair Jackson

Vous êtes, bien sûr, surtout connu en tant que professeur. Qu’est-ce qui vous a donné envie de vous lancer dans l’enseignement ?

J’ai entendu une chanson à succès à la radio, “Sushi” du virtuose du ukulélé Herb “Ohta-San” Ohta. J’avais 16 ans et j’ai grandi dans un foyer où ma mère souffrait d’une maladie mentale. Je me débattais avec la mauvaise direction, et mon comportement m’a valu d’être renvoyé de l’école. Ohta-San m’a pris sous son aile, et grâce à ses conseils et son mentorat, un nouveau monde de direction et de discipline s’est ouvert à moi. J’ai usé les frettes de mon ukulélé en m’exerçant huit à dix heures par jour. Ohta-San m’a inspiré et m’a mis dans la bonne direction, et ce fut le tournant de ma vie. Je voulais devenir un meilleur joueur de ukulélé que lui. Le plus drôle, c’est que plus il m’apprenait, plus je réalisais à quel point mon professeur était génial et combien j’avais encore à apprendre.

Bientôt, Ohta-San m’a demandé de donner ses cours pendant qu’il partait en tournée au Japon. J’ai immédiatement découvert que ma véritable vocation n’était pas de jouer mais d’enseigner. À partir de ce moment-là, apprendre aux élèves à jouer du ukulélé est devenu ma passion. En 1974, avec la bénédiction d’Ohta-San, ma femme et moi avons ouvert notre premier studio de ukulélé et avons consacré nos vies à l’enseignement du ukulélé et à la diffusion de sa joie. Nos instructeurs sont tous d’anciens élèves et nous avons maintenant quatre sites sur Oahu.

Quels sont les joueurs de uke que vous avez admirés à vos débuts ?

Quand j’étais jeune, j’admirais et regardais Ohta-San, Eddie Kamae, Don Baduria, Jesse Kalima. Ohta-San m’a inspiré et mis au défi. Il a été l’artiste de ukulélé le plus prolifique et le plus important, un véritable pionnier de la transformation du ukulélé, qui est passé du statut d’instrument de fantaisie à celui d’instrument soliste majeur. Même aujourd’hui, lorsque Ohta-San prend le ukulélé en main, je suis toujours en admiration devant sa musicalité et son sens artistique. Il est le maître de tous les maîtres. Je me souviens qu’Ohta-San m’a dit combien Eddie lui avait appris. J’étais fasciné par la technique d’Eddie Kamae et son style de jeu innovant. À l’époque, Eddie jouait du latin, de l’espagnol et du jazz. Une fois, Ohta-San m’a fait jouer une chanson que je venais d’apprendre, “Yusef Lateef Blues”, et j’étais si nerveux. Mais Eddie m’a encouragé et ses paroles m’ont beaucoup aidé.

Votre premier festival de ukulélé a eu lieu en 1971. Pourquoi l’avez-vous organisé, et a-t-il été immédiatement bien accueilli par la communauté des ukulélés ?

J’avais 23 ans, j’étais gardien de parc au Kapiolani Park à Waikiki, et en nettoyant le parc, je rêvais de présenter un concert gratuit sur la scène du kiosque à musique pour montrer au monde que n’importe quelle chanson pouvait être jouée avec virtuosité au ukulélé – comme Ohta-San me l’avait appris – et qu’il ne s’agissait pas seulement d’un instrument rythmique pour la musique de fond.

L’ukulélé suscitait très peu d’intérêt. Il était devenu une chose du passé et relégué dans les coins poussiéreux des placards. Beaucoup considéraient l’ukulélé comme une nouveauté et non comme un “vrai” instrument. Tout le monde s’était attaché au son de la guitare à cause des Beatles et des Rolling Stones.

En 1971, mon rêve est devenu réalité grâce au soutien de la ville &amp ; du comté d’Honolulu et de Moroni Medeiros, un spécialiste de l’information de la ville. Kamaka Hawaii a installé un stand de ukulélé et un petit groupe passionné d’étudiants en ukulélé à qui j’ai enseigné a interprété une grande variété de musique mettant en valeur la polyvalence du ukulélé. Les musiciens de ukulélé professionnels d’Hawaï sont venus se produire gratuitement : Eddie Kamae, Jesse Kalima, Gordon Mark, Tony Bee, Eddie Bush. Ce fut la naissance du premier et original festival de ukulélé à Hawaï, et la graine était plantée pour que les festivals de ukulélé atteignent tous les coins du monde.

Aujourd’hui, le festival de ukulélé d’Hawaï est une tradition estivale. Les familles envahissent le parc. Les fans de ukulélé ne manqueraient pas ça. Les touristes suivent les sons de la musique. Le ukulélé, icône de l’aloha et instrument le plus célèbre d’Hawaï, embrasse tous ceux qui l’entendent. C’est le charme irrésistible du ukulélé. Les gens découvrent que le ukulélé est un instrument très accessible en raison de sa facilité d’apprentissage.

Le son du ukulélé est magnifique dans les mains d’un débutant comme dans celles d’un joueur avancé. Le festival du ukulélé a toujours été gratuit, et il a prospéré et survécu grâce au soutien gracieux de la communauté, de nos amis, de nos sponsors et des artistes qui donnent de leur temps et de leur talent. Notre personnel d’instructeurs, les étudiants et leurs parents, nos amis, tous sont devenus des bénévoles aidant d’une manière ou d’une autre.

En 2004, nous avons créé le Ukulele Festival Hawaii, une organisation caritative à but non lucratif, afin de poursuivre l’œuvre de notre vie, à savoir préserver l’intérêt et répandre la joie du ukulélé. C’est par le biais du Ukulele Festival Hawaii que nous pouvons produire, promouvoir et organiser des festivals gratuits de ukulélé, des ateliers et des bourses universitaires, et fournir des ukulélés à ceux qui en ont besoin.

Qu’est-ce qui vous a décidé à passer les rênes de l’UFH à Craig et Sarah ?

Kathy, qui a été la force motrice de l’organisation de notre festival de ukulélé à Oahu pendant toutes ces années, a informé le conseil d’administration que le 50e anniversaire… [in 2020] serait sa dernière année à gérer et organiser l’événement. Les gens la taquinaient dans l’espoir qu’elle revienne sur sa décision. L’organisation de l’événement a été une bénédiction, mais une énergie jeune est nécessaire pour poursuivre cet énorme événement au 21e siècle. Cinquante ans, c’est le moment idéal pour faire la transition. Nous ne nous attendions simplement pas à devoir faire face à la pandémie au même moment !

Pourtant, c’est la pandémie qui a ramené Craig et Sarah à Hawaï en 2020, et qui les a mis sur notre radar. Nous les avons cherchés et les avions rencontrés virtuellement et avons reconnu l’amour et le dévouement de Craig et Sarah pour le ukulélé. De plus, Craig et Sarah ont de l’expérience dans l’organisation d’événements en direct et virtuels, ils sont appréciés dans la communauté ukulélé à Hawaï et à l’étranger, et ils sont professeurs de cet instrument. Ils seront d’excellents organisateurs pour l’événement d’Oahu, et nous attendons particulièrement l’année 2022 où nous pourrons être tous ensemble et retourner au Kapiolani Park.

Kathy et moi continuons à nous impliquer dans le Ukulele Festival Hawaii, qui supervise les festivals de ukulélé à Oahu, Maui et Big Island, et nous nous concentrons sur l’encadrement d’une nouvelle génération de partisans du ukulélé pour poursuivre la mission du Ukulele Festival Hawaii.

Pour les personnes qui n’ont jamais assisté au festival d’Oahu, pouvez-vous nous parler brièvement de ce qu’il a de spécial et du parc Kapiolani ?

Au parc Kapiolani, vous entendrez de joyeuses mélodies qui emplissent l’air par une douce journée d’été à Waikiki. Vous verrez un millier de tout-petits, d’adolescents enjoués, de personnes âgées aux cheveux argentés, les célèbres fabricants de ukulélé d’Hawaï, des musiciens de renommée mondiale, des célébrités locales et d’autres incroyables joueurs de ukulélé de différents pays, tous réunis. Et c’est gratuit ! Il n’y a pas de frais d’entrée pour l’événement de toute la journée ; il est ouvert à tous ! Vous pourrez profiter de stands de nourriture, d’expositions d’ukulélé, d’activités pour les enfants, de leçons d’ukulélé, de cadeaux d’ukulélé et de musique toute la journée. Le festival n’a pas pour but de gagner de l’argent. Il s’agit de centaines de personnes qui partagent leur talent et leur amour du ukulélé. En retour, ils sont reconnus et appréciés par les membres de la communauté.

Combien de temps pensez-vous continuer à enseigner ?

Les instructeurs de Roy Sakuma Ukulele Studios, sous la direction de Wendy Yoshioka, continueront à faire vivre le plaisir et la joie de Roy Sakuma Ukulele Studios en partageant leur amour du ukulélé et en faisant partie intégrante de la croissance et du succès du Ukulele Festival Hawaii. Ils sont énergiques, inspirants et amusants. Pour ma part, j’ai 74 ans, mais mon amour de l’enseignement ne vieillit jamais. Je continuerai à enseigner aussi longtemps que je le pourrai. L’enseignement me donne de l’énergie et j’ai encore beaucoup de choses à partager avec les étudiants et notre personnel.

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