De l’accompagnement de Don Ho à la redéfinition de l’ukulélé jazz, Benny Chong peut tout faire.

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PAR AUDREY COLEMAN | DU NUMÉRO D’ÉTÉ 2018 DE UKULELE.

Benny Chong et moi discutons amicalement à Happa, le restaurant et la salle de musique de la région de Los Angeles où il se produira plus tard. J’ai prévu d’interviewer le virtuose du jazz et du ukulélé, âgé de 75 ans, après le spectacle, et je lui demande donc si je peux filmer une partie de son set, notamment ses remarques.

“Je ne parle pas”, répond-il. “Je ne fais que jouer.”

Pendant les deux premiers sets, Benny est assis sur le côté, appréciant clairement le jeu de ukulélé de Bryan Tolentino, Herb Ohta Jr. et Steven Espaniola. Quand, enfin, il monte sur l’estrade, son ukulélé à la main, le public applaudit à tout rompre. Depuis le premier rang, je le regarde s’installer. Il commence à jouer “Almost Like Being in Love”.

Rapidement, des accords vifs ornementés de notes simples égrènent la mélodie à un tempo modéré, et bientôt une montagne russe d’accords à une corde zigzague sur le manche de son ukulélé baryton. Les sourcils tricotés, il fait passer la dynamique d’un mezzo forte brillant à un pianissimo, puis lentement et subtilement, la chanson retrouve le volume précédent. Des accords dissonants occasionnels et des grattements percussifs injectent une saveur piquante. Des applaudissements et des cris de joie viennent du public lorsqu’il change de tonalité, présentant l’histoire de la chanson sous un nouvel angle. Au fur et à mesure qu’il ralentit, ses doigts forment des accords mêlant des cordes ouvertes à des cordes qu’il a arrêtées à des frettes plus élevées. La mélodie originale émerge, et après quelques accords précis, il fait mouche sur la note tonique.

He reconnaît les applaudissements. “Je vous remercie beaucoup. J’adore jouer du jazz et la raison en est que les choses que je fais dans les solos de ukulélé ne sont pas répétées. Je joue juste spontanément…”

Il parle !

“Tu joues avec ton cœur, là. Tu fais des erreurs – c’est bien, mais au moins tu as essayé quelque chose de différent. Parfois vous m’entendez faire “uh ! C’est parce que ça n’est pas sorti tout à fait comme je le voulais.”

Cette façon terre-à-terre de parler au public est un tel contraste avec les progressions d’accords palpitantes et les passages d’une rapidité époustouflante de son jeu. Une fois de plus, il est le Benny facile à vivre, partageant les histoires de ses années de participation au spectacle de Don Ho. Ce travail a apporté au groupe, connu sous le nom d’Aliis, des salaires élevés, de la visibilité et un traitement de star, dit-il. “J’ai participé à l’émission de Johnny Carson, à Merv Griffin, à des émissions spéciales à la télévision. Nous prenions des vols en première classe, nous logions dans les meilleurs hôtels. Des limousines venaient nous chercher.” Il fait une pause. “Les gens me demandent : “Quel a été le meilleur moment de votre vie ?” et je leur réponds : “Maintenant, parce que je suis capable de jouer la musique que je veux !”.

Vers la fin du set, il accepte les demandes.

“Just the Way You Look Tonight !” crie quelqu’un.

“De quelle façon ?” plaisante Benny. “Vous savez, je le fais de deux façons. Je le joue dans le style swing, mais il y a une autre façon dont je le joue, un peu plus pop. C’est comme ça que je la joue pour les jeunes – plus jeunes que moi !”

Dès qu’il descend de l’estrade, les fans se rapprochent, brandissant des CD et des ukulélés pour qu’il les signe. Je pense qu’il sera bientôt prêt à faire l’interview. Faux. Une fois la foule dispersée, Tolentino attrape le bras de Benny et le pousse vers la porte. “C’est mon chauffeur”, s’excuse Ben.

“Nous jouons à nouveau au salon NAMM demain matin”, explique Bryan à propos de la nécessité d’être prêt pour une représentation matinale au salon de l’industrie musicale.

“Nous allons faire une interview par téléphone, d’accord, Ben ?”

“Bien sûr qu’il le fera !” Bryan répond jovialement alors qu’ils partent.

Le lendemain soir, heureusement, j’arrive à joindre Benny dans sa chambre d’hôtel à Anaheim. Il dit qu’il préfère le son doux du ukulélé baryton aux sons plus clairs et aigus des ukulélés plus petits. De plus, le baryton est mieux adapté à ses grandes mains ; il joue sur un Kamaka personnalisé pour s’adapter à ses mains et à ses doigts. Il explique ensuite sa méthode d’accordage de son baryton. “J’utilise l’accordage rentrant. J’accorde le ukulélé baryton de la même manière que les quatre premières cordes d’un ukulélé Kamaka. [six-string] guitare – quatrième corde ré, troisième corde sol, deuxième corde si, et la première corde est mi. Mais, la différence est que la quatrième corde de la guitare est une octave plus basse, et j’accorde la mienne une octave plus haute.”

Cet accordage sur le baryton l’aide à passer rapidement d’un accord à l’autre, dit-il. “Quand vous me voyez jouer avec ma main droite sur le dessus de la touche – vous savez, je mets mon pouce là-haut et je joue deux ou trois autres notes selon l’accord que je joue : des accords d’harmonie serrés ou des accords d’harmonie avec les mains écartées, avec le ré aigu – je suis capable de le faire beaucoup plus facilement.”

Une leçon avec Benny Chong

Alors que nous préparions cette rubrique, Benny nous a fourni des arrangements accordés au standard et au baryton de deux classiques, “Chopsticks” et “You Are My Sunshine”. Chong a créé ces exercices pour les donner aux élèves afin qu’ils s’entraînent à faire des progressions d’accords. (Les deux sont arrangés pour des ukulélés accordés de façon rentrante, y compris l’accordage préféré de Chong sur son baryton, dans lequel il échange la corde de ré grave pour une octave supérieure).

‘Chopsticks’ (baguettes)

Standard Rentrant (G C E A)

Accord baryton (D G B E, accord baryton réentrant)

‘You Are My Sunshine’ (Tu es mon rayon de soleil)

Standard Rentrant (G C E A)

Accord baryton (D G B E, accord baryton réentrant)

Les transitions d’accords à vitesse turbo de Benny et ses intervalles harmoniques extrêmement larges sur le manche dépassent les capacités de la plupart des joueurs. “Ce que je fais sur le ukulélé, c’est développer des techniques sur la façon de jouer des accords à un rythme très rapide par l’expérimentation et la persévérance.”

Ses arrangements utilisent des accords décalés et des progressions d’accords inattendues. Il peut modifier légèrement la ligne mélodique, mais il ne sacrifie jamais la mélodie originale. Cette approche passionne les auditeurs, surtout lorsqu’elle est appliquée spontanément pendant les solos. “La plupart des gens ne pensent pas à l’orchestration quand ils jouent. Ils ne pensent pas à la façon dont les accords vont s’intégrer à la structure harmonique de cette chanson particulière. Moi, je le fais. Je l’arrange comme si j’entendais des cordes, des cors, des flûtes ou autre, et pourtant ce n’est que le ukulélé qui joue.”

Bes propres talents d’arrangeur d’Enny trouvent leurs racines dans la musique qu’il écoutait en grandissant. Lorsqu’il était un jeune enfant, la famille vivait dans le village de Kalia, où se trouve aujourd’hui le Hilton Hawaiian Village de Waikiki. “L’hôtel à côté duquel nous vivions – avant qu’ils ne construisent le Hilton – s’appelait l’hôtel Niumalu et je pouvais entendre toute la musique hawaïenne qu’ils jouaient la nuit là-bas. C’était plutôt cool.”

La famille de sa mère chantait des chansons hawaïennes en harmonie. Ses oncles Kuki, Alex et Francis ont arrangé et interprété de la musique hawaïenne traditionnelle et contemporaine dans leur groupe, les Among Brothers. Chacun d’eux joue de plusieurs instruments et chante en solo ou à quatre voix.

Lorsque Benny avait 10 ans, ses parents lui ont offert un ukulélé, dont il a appris à jouer principalement à la plage. Là, il observe des garçons plus âgés qui se passent un ukulélé pour que chacun puisse en jouer. Ils ont répondu à ses questions et lui ont enseigné les strums et les accords de base, un peu les notes et comment accorder son ukulélé. À partir de là, oncle Alex et oncle Kuki l’ont coaché jusqu’à un niveau avancé. “Ils étaient d’excellents joueurs de ukulélé. Chaque fois que nous leur rendions visite ou qu’ils nous rendaient visite, je posais beaucoup de questions. J’avais l’habitude de dessiner le manche du ukulélé, en remplissant les notes sur chaque frette et sur chaque corde. Puis je demandais quelque chose comme “Qu’est-ce qu’un accord C6 ?” J’apprenais que l’accord C6 est composé de quatre notes, soit C E G A. Après des mois et des mois de jeu, de pratique et d’apprentissage, oncle Kuki m’a appris ma première chanson, “Prelude to a Kiss”.

Adolescent, Benny passe des heures à écouter les disques du saxophoniste de jazz Cannonball Adderley, des claviéristes Johnny Griffith et Oscar Peterson, et des guitaristes Tal Farlow, Barney Kessel et Wes Montgomery. Bien que ses oncles jouent parfois du ukulélé avec un flair jazzy, Benny n’a pas de concept solide du ukulélé jazz. Jusqu’à ce que ses oncles lui suggèrent d’écouter l’album How About Uke ? de Lyle Ritz. Benny en est tout retourné. “Ses mélodies d’accords sonnaient comme un orchestre avec des cordes ou un groupe vocal chantant en harmonie à quatre voix. Ses solos d’accords sonnaient comme une section de cuivres ou de bois prenant un solo en harmonie. C’était du ukulélé jazz à un niveau que personne n’avait jamais atteint auparavant. J’ai appris toutes les chansons de cet album, accord par accord, note par note, et coup par coup.”

Son premier concert payant a lieu à 15 ans, lorsqu’il joue du ukulélé avec un trio comprenant un batteur et un guitariste. Au cours des deux années suivantes, il se produit avec deux quatuors différents, bien qu’il joue maintenant de la basse et non plus du ukulélé. Un camarade de lycée, Rudy Aquino, déjà vibraphoniste professionnel, le convainc de s’engager dans l’armée de l’air après avoir obtenu son diplôme. Cela leur permettrait d’accomplir leur service et de suivre des cours pour obtenir un diplôme universitaire. Ce plan a propulsé leurs carrières musicales respectives.

Chong montre sa signature, la position du pouce, sur un Ko’olau Deluxe.

En arrivant sur la base, ils apprennent que l’Air Force Special Service Band recherche un groupe de musiciens pour représenter Hawaii. Benny et Rudy recrutent trois autres musiciens hawaïens enrôlés et nomment leur groupe les Aliis. [“Ali‘i” in Hawaiian refers to hereditary rulers.] Benny était le guitariste du groupe, principalement parce qu’il ne voulait pas jouer de la basse. En fait, il n’avait jamais joué de la guitare, mais avec un livre d’instructions et son expérience du ukulélé, il l’a maîtrisée. Après avoir réussi leur audition, l’armée de l’air les transfère à la base aérienne de Bolling, à Washington, DC, et ils se produisent ensuite dans les clubs d’officiers et lors d’événements spéciaux dans tous les États-Unis. À cette époque, Benny est apparu dans l’émission d’Arthur Godfrey, partisan du ukulélé, et a même joué du ukulélé de la vedette de la télévision.

Pendant les congés militaires, il retourne à Honolulu et assiste à un spectacle de l’artiste hawaïen Don Ho. Son oncle Alex jouait du vibraphone, et plusieurs fois, Benny a été invité sur scène pour jouer de la guitare.

Don Ho invite le groupe à rejoindre son spectacle lorsque les Aliis terminent leur service militaire en 1964. Ils acceptent son offre avec enthousiasme. Ils jouent de la musique hawaïenne, des tubes pop, du rock léger et des numéros classiques légers. Don attendait également d’eux qu’ils divertissent le public avec des blagues et des sketches, un rôle qu’ils ont rempli avec brio.

Les Aliis sont restés avec le spectacle de Ho pendant quatre ans et, en 1969, le groupe était prêt à se constituer un public indépendant. Ils ont joué devant un public enthousiaste pendant 20 ans avant de se séparer. Lorsque les Aliis se sont finalement dissous, Benny a pris sa retraite et s’est adonné à la pêche et au golf à sa guise. Environ un an plus tard, cependant, Don Ho lui demande de revenir dans le spectacle, lui offrant une liberté totale pour engager des musiciens et des chanteurs et créer des arrangements. Benny accepte, sans savoir que cela le mènera à une carrière solo de jazz au ukulélé.

Son don pour jouer du jazz au ukulélé fait surface lors de fêtes et de petits concerts. Lorsque Benny a fini par l’essayer dans l’émission de Don, le public était en délire. Don lui a demandé de jouer les 15 premières minutes de l’émission et, peu après, de jouer plusieurs numéros au ukulélé tous les soirs.

Une autre opportunité s’est présentée en 2000, lorsqu’il a participé à une série de concerts, “The Art of Solo Ukulele”. On lui a demandé de remplacer Lyle Ritz, qui s’était désisté, mais qui avait demandé Benny Chong. Après avoir joué à Honolulu avec Jake Shimabukuro, Byron Yasui et Gordon Mark, Benny est parti en tournée avec eux dans les autres îles hawaïennes. La série de concerts a également été diffusée à la télévision.

Cette expérience a conduit à son amitié avec Yasui, un joueur de ukulélé et de contrebasse doué – et professeur de musique à l’université d’Hawaï – qui a aidé Benny à apprendre la notation musicale standard et l’harmonie formelle. Ils ont joué des concerts de jazz ensemble pendant un certain nombre d’années.

Aujourd’hui, Benny Chong, 75 ans, joue du ukulélé jazz et anime des ateliers dans le monde entier. Ses élèves vont du débutant au musicien confirmé, et il leur dit à tous : “Ce que je recherche chez les joueurs de ukulélé, ce n’est pas la vitesse à laquelle ils peuvent jouer ni leur prestance, mais leur créativité. Comment pensent-ils à la chanson qu’ils jouent ? Ce que vous voulez accomplir lorsque vous faites un arrangement est ce qui est très important.”

Leçon de ukulélé pour débutants : sortir de la page améliorera instantanément votre jeu.

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