Comment Sarah Maisel et Craig Chee sont passés de partenaires de ukulélé à partenaires de vie

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Par Mark Segal Kemp

Sarah Maisel et Craig Chee n’avaient pas l’intention de se mettre en couple, mais de former un duo de ukulélés : elle, la connaisseuse en trad-jazz, et lui, l’amateur d’indie-pop. En fait, il faut une heure entière de conversation pour que leur couple apparaisse.

Maisel laisse échapper le mot magique : “Chérie, tu peux apporter ce… ?”.

Elle se rattrape au milieu de sa phrase, jette un regard penaud à Chee, puis explose de rire. Elle lui demandait d’apporter une sorte d’équipement uke à l’endroit où elle est assise, grattant son DaSilva sunburst fait sur mesure, quand le mot est sorti de sa bouche – par inadvertance, de façon inattendue, mais tout à fait naturelle.

“OK, donc nous sommes un couple !” s’exclame Maisel, sur la défensive, en reprenant son calme.

Chee se contente de sourire.

Les deux hommes traînent dans les locaux de la DaSilva Ukulele Company à Sawtooth Studios, un bâtiment industriel tentaculaire qui s’étend sur tout un pâté de maisons à l’ouest de Berkeley, en Californie, et qui abrite des artistes de toutes sortes : potiers, bijoutiers, danseurs et, dans le cas de Mike DaSilva, fabricants de ukulélés. Ce dernier y organise régulièrement des événements musicaux sur une petite scène entourée de machines à bois, d’étagères, d’un piano droit et de quelques appareils d’enregistrement numérique. Plus tard dans l’après-midi, Maisel et Chee animeront un atelier de fabrication de ukulélé pour une vingtaine de personnes.

Les deux hommes se sont officiellement rencontrés sur le stand de DaSilva lors du salon de la National Association of Music Merchants de 2013 à Anaheim, en Californie. Avant cela, Maisel se produisait depuis le début des années 2010 avec le bassiste Paul Tillery et enregistrait des albums de standards de jazz et de pop, allant de “The Lady Is a Tramp” (de son premier album Have Uke Will Travel de 2010) et “East of the Sun” (de In the Moment de 2011) à “Blue Skies” et “How High the Moon” (de With Love, Sarah Maisel de 2012). Le travail solo de Chee est plus orienté vers les groupes de rock – son album Life in the Key of Chee, sorti en 2011, comprend de la guitare, de la mandoline, du violon, de la basse, de la batterie et du tambourin sur des chansons originales qui auraient leur place sur une playlist indie-folk de Pitchfork.

Lorsque les deux hommes se sont rencontrés, Chee a pensé que sa musique pourrait compléter celle de Maisel. Il lui a dit : “Tu as un son très différent du mien, tu es une femme, tu chantes, et je pense que nous pouvons couvrir beaucoup de choses”, se souvient Maisel.

“J’ai juste pensé que ce serait cool de mélanger nos styles”, ajoute Chee.

Le duo s’est d’abord associé pour une croisière en uke le long de la côte ouest des États-Unis, mais ils ont rapidement joué ensemble au Cairns Ukulele Festival en Australie. À ce moment-là, ils étaient inséparables, bien qu’ils ne soient pas encore officiellement un couple. “Au début, nous ne voulions pas être ensemble de manière romantique”, explique Chee. Je me disais : “Ça marche tellement bien et les gens nous aiment tellement que je suis contente que nous ne sortions pas ensemble, parce que ça aurait causé tellement de problèmes”.

“Et c’était tout”, dit Maisel, en terminant sa pensée. Apparemment, nier le lien n’a fait que le confirmer. “On n’arrêtait pas de nous mettre ensemble, alors je me suis dit : ‘Bien. Je suppose que je vais sortir avec toi, Craig.'”

Quand les deux se sont rencontrés, Craig Chee pensait que sa musique pourrait compléter celle de Maisel.

Llus d’un mois plus tôt, Maisel et Chee sont à leur deuxième salon NAMM ensemble, essayant de rivaliser avec la cacophonie de guitares, de basses, de batteries, d’électronique et de bavardages tonitruants des milliers de mélomanes qui se promènent dans le centre de convention d’Anaheim. Maisel et le bassiste Jason Arimoto sont perchés sur une paire de tabourets au stand d’exposition Ohana, préparant une petite musique douce et légère avec Chee, qui se tient à côté d’eux dans une chemise hawaïenne, jouant du ukulélé principal. Une petite foule s’agite autour d’eux lorsque Maisel, en chemise jaune et pantalon beige, s’égosille sur un air de blues fumant.

Sur une ligne de basse qui marche et un rythme fluide, Maisel chante : “Quand je vais à la porte et qu’il répond, il me regarde et dit : “Oh, petite fille, qu’est-ce que tu cherches ?””.

Elle sourit malicieusement tandis que Chee comble les vides avec des pistes piquantes.

“Je dis, ‘Je n’ai plus de sucre. Qu’est-ce qu’une fille est censée faire ? Il peut être brun, il peut être blanc, mais je dois avoir ce doux sucre ce soir.”

Le trio se lance ensuite à fond dans un blues jam qui fait hocher la tête et taper du pied à la foule.

Maisel attribue à son père l’inspiration qui l’a poussée très tôt à explorer l’intersection du jazz et du blues. “Mon père était un grand fan de Crumb”, dit-elle, en référence au dessinateur R. Crumb, qui non seulement illustre le blues – il a dessiné l’album classique de Janis Joplin, Cheap Thrills, en 1968, et a publié dans les années 80 une série de cartes à collectionner illustrées, compilées sous le titre Heroes of Blues, Jazz &amp ; Country – mais se produit également avec son propre groupe éclectique de country/swing/jazz. “Ma famille était définitivement la famille bizarre”, poursuit Maisel. “Tous mes amis aimaient mon père. Ils disaient : ‘Ton père est trop cool !’. Et bien sûr, étant jeune, je me disais : “Oh, mon Dieu, il est si embarrassant !”. Mais je ne le ressentais pas vraiment comme ça.”

Née et élevée à Birmingham, en Alabama, Maisel vivait dans une région du pays improbable pour avoir un père amoureux de Crumb qui a enseigné à sa fille le blues et le jazz et l’a encouragée à suivre sa muse où qu’elle se trouve. Tout a commencé par le violon. “J’ai joué du violon classique de six ans à environ 17 ans”, dit-elle. “J’étais dans des orchestres à cordes, je donnais des cours particuliers, je me produisais dans des fêtes privées et des choses comme ça”.

Et puis tout s’est arrêté.

Soudainement.

Maisel a 17 ans lorsque sa mère, à qui on a diagnostiqué une leucémie alors que Sarah n’avait que cinq ans, meurt. Plus tard cette année-là, Maisel a également perdu une arrière-grand-mère bien-aimée. Ce double coup dur a laissé la musicienne, naturellement joyeuse, désespérément ambivalente vis-à-vis de la musique. “C’était dur”, dit-elle, “surtout quand mon arrière-grand-mère est morte. J’ai toujours joué du piano pour elle. Alors je me suis dit : “OK, c’est fini. J’en ai fini avec ça.”

Elle s’inscrit à la North Carolina School of the Arts, où elle se spécialise dans le théâtre, étudiant le modélisme et la construction de costumes. “Je voulais toujours travailler dans le domaine des arts et je savais que je pourrais toujours trouver un emploi dans ce domaine, que ce soit en faisant des retouches, en fabriquant des robes de mariée ou en travaillant en free-lance, par exemple”, explique Maisel.

Après avoir obtenu son diplôme en 2004, Maisel s’est installée à San Diego, en Californie, où elle a travaillé dans le département théâtre de l’université de Californie et au La Jolla Playhouse.

Elle ne faisait toujours pas de musique.

Puis, un jour, des amis du travail l’ont invitée à venir avec eux dans une pizzeria à Encinitas qui organisait des soirées hebdomadaires sur le thème de l’Hawaï. Ils lui ont promis qu’elle s’éclaterait. Je me suis dit : “Quoi ? Des ukulélés ?” Maisel craque, comme elle le fait souvent dans la conversation. “Je veux dire, étant originaire d’Alabama, on ne voit pas beaucoup de ukulélés.”

Ses amis avaient raison, cependant. Maisel a été époustouflée lorsqu’elle est arrivée pour trouver une quarantaine de personnes, toutes jouant du ukulélé, toutes riant et s’amusant. “C’était juste immédiatement…” Elle fait une pause et secoue la tête, “… ça a changé la vie. Entrer dans cette pièce et voir tout à coup tous ces gens qui jouaient du ukulélé – on pouvait sentir toute la joie dans la pièce. Je devais avoir un regard sur mon visage, parce que les gens ont commencé à venir vers moi, me tendant leurs instruments, disant, ‘Tu devrais jouer, tu devrais vraiment jouer'”.

Maisel et trois autres personnes de son groupe de théâtre se sont inscrites à un cours collectif de ukulélé au MiraCosta College, situé à proximité.

C’était en 2006.

Huit ans plus tard, Maisel est déjà une virtuose. “Je traversais une petite dépression quand j’ai découvert l’uke, et ça m’a tout de suite sortie de là”, dit-elle. “Ça m’a aidé pendant une période vraiment difficile”.

Elle baisse les yeux sur le DaSilva sur ses genoux. “Comment peux-tu ne pas être passionnée par ça ?” demande-t-elle. “C’est un instrument tellement génial.”

Ce n’était pas seulement l’instrument, mais aussi la culture autour des ukulélés. “Vous avez tout ce groupe de personnes que vous retrouvez chaque semaine, et puis vous découvrez d’autres personnes”, dit-elle. “Chaque fois que j’étais triste ou contrariée, tout ce que j’avais à faire était de jouer ou d’aller avec des gens qui jouent”.

Alors que ses amis s’intéressaient de manière décontractée aux ukulélés, Maisel était obsédée. Elle adorait le ukulélé, et finalement, elle était prête à jouer plus que des chansons fantaisistes. Elle voulait apprendre des accords de jazz compliqués, pour pouvoir faire le genre de musique qu’elle écoutait avec son père.

Maisel a demandé à son instructeur, Frank Leong, s’il pouvait lui donner des leçons privées, et il lui a fait découvrir la musique de Lyle Ritz, le musicien de session du L.A. Wrecking Crew qui avait amené le ukulélé en territoire jazz sur son album How About Uke ? de 1957. Bientôt, elle joue des morceaux de Count Basie, Louis Armstrong et Ella Fitzgerald.

Maisel accorde son instrument avec la grâce et la dextérité d’un guitariste de jazz, bien qu’elle n’ait jamais joué de guitare de sa vie. “En fait, j’aime bien ne pas avoir d’antécédents de guitare, car je n’ai pas d’idées préconçues sur la façon de jouer d’un instrument à base d’accords”, dit-elle. “Quand vous regardez quelqu’un jouer du ukulélé, très souvent, vous pouvez dire dans la technique si c’est un guitariste. Ils essaient souvent de jouer de la guitare. Et il n’y a rien de mal à cela – c’est juste une façon différente d’aborder l’instrument, et j’aime l’aborder comme un ukulélé.

“Eh bien, il y a une chose que je fais sur le ukulélé que Byron Yasui [a music professor at the University of Hawaii] avait l’habitude de me taquiner : J’ai tendance à jouer avec un sol grave, et il me disait en plaisantant : “Ce n’est pas un ukulélé. Nous pouvons rester amis, mais ce n’est pas un ukulélé”.

“On a juste continué à être mis ensemble”, dit Maisel. “Donc j’étais comme, ‘Bien. Je suppose que je vais sortir avec toi, Craig.”

Maisel était à la recherche d’une corde de sol grave lorsque DaSilva lui a présenté Chee. Elle déteste les cordes de sol bobinées, mais avait du mal à trouver des cordes non bobinées qui lui plaisaient. DaSilva, qu’elle avait rencontré en 2011 au San Diego Ukulele Festival, lui a dit de contacter Chee, qui connaissait quelqu’un avec le type de corde de sol que Maisel recherchait.

Comme Maisel, Chee avait une formation en musique classique – il a grandi dans la Manoa Valley sur l’île d’Oahu à Hawaï en jouant du violoncelle – mais il s’est mis à l’uke après son arrivée à l’université de l’Oregon à Eugene. Je ne me voyais pas me promener avec mon violoncelle dans des soirées en disant : “Hé, les gars, jouons de la musique”, dit-il.

Son rire est aussi contagieux que celui de Maisel, mais plus fort et plus rauque. “C’est à ce moment-là que j’ai décidé de prendre le ukulélé”, ajoute Chee. “Je voulais prendre quelque chose de ma culture et le partager avec les autres”.

Au début, Chee a formé un duo avec un autre Hawaïen qui jouait de la guitare. Par la suite, le duo s’est transformé en un groupe complet avec des tambours et des percussions, des claviers, des cors et d’autres instruments à cordes. Chee et son groupe d’instrumentistes et de danseurs de hula ont obtenu un concert hebdomadaire le vendredi soir dans un club appelé Noho’s Café. Pendant les trois années où ils ont joué ce rôle, Chee est devenu compétent au ukulélé. Puis il a rencontré Maisel.

Bien que DaSilva s’attribue le mérite d’avoir présenté les deux, il ne sera pas blâmé pour leur liaison. Il se contente de sourire et de secouer la tête en se promenant dans l’entreprise de ukulélé qu’il tient à Berkeley depuis dix ans. “C’est de leur faute”, dit DaSilva.

Lorsque Maisel et Chee ont commencé à jouer ensemble, ils sont devenus une publicité itinérante virtuelle de DaSilva. Maisel jouait sur un ukulélé Pono de 800 dollars lorsque DaSilva lui a proposé de lui fabriquer un ukulélé sur mesure. “À l’époque, j’étais satisfaite de mon Pono. C’était mon premier vrai ukulélé”, dit-elle. Mais il m’a lâché pendant un concert et je suis retournée voir Mike pour lui dire : “Si l’offre tient toujours, j’aimerais avoir un instrument”.

La guitare personnalisée de Maisel a une finition sunburst de toute beauté sur une table en épicéa Adirondack (sans trou de sonnerie) et un dos et des côtés en ziricote (avec le trou de sonnerie sur le côté supérieur). Sa caractéristique la plus intéressante est la plaque de tête en palissandre avec un cochon d’Inde appliqué en koa, épicéa, ébène et pierre reconstituée.

La DaSilva CC-Tenor, signée par Chee, a une finition brillante en polyester frottée à la main sur une table en épicéa Adirondack, avec un fond et des éclisses en koa frisé. Les caractéristiques notables de son instrument sont sa rosace en bois aléatoire, son corps bicolore, ses repères de frettes en pierre et sa tête de manche asymétrique et fendue avec un fond en cœur jaune.

Au cours de l’année dernière, Maisel et Chee ont dirigé plusieurs ateliers à la DaSilva Ukulele Company, et leur calendrier de représentations est devenu de plus en plus chargé. L’été 2014 les voit passer d’un festival de mars à Ft. Lauderdale, en Floride, à un uke fest en juin à Cheltenham, en Angleterre, puis à une croisière de sept jours en Alaska en juillet qu’ils animeront en proposant des ateliers et des spectacles.

Lorsqu’ils se sont rencontrés pour la première fois, Maisel et Chee n’étaient pas sûrs que leur partenariat fonctionnerait. “C’était un acte de foi de notre part à tous les deux”, dit Maisel. Mais après le festival d’Australie l’année dernière, nous nous sommes dit : “Oui, ça va marcher, ça va être un bon partenariat”. Maintenant, nous espérons faire un disque ensemble dans le courant de l’année prochaine.”

Les deux hommes prévoient également de continuer à faire leur propre musique en solo. “Nous faisons des choses ensemble et nous faisons des choses séparément”, dit Maisel. “C’est important pour nous de garder nos carrières séparées”.

Elle regarde Chee et il sourit. “Je veux dire, Craig écrit sa propre musique et c’est génial”, observe Maisel, “mais c’est différent, stylistiquement, de ce que nous faisons ensemble. Nous travaillons vraiment bien ensemble et nous nous amusons beaucoup, mais nous ne voulons pas non plus perdre nos identités individuelles.”

Le matériel de Sarah Maisel

Ukes : Ukulélé DaSilva personnalisé, modèle Compass Rose “Le Jazz” fabriqué pour elle par le constructeur californien Rick Turner.

Cordes : Elle utilise une combinaison : D’Addario T2 pour les cordes de Do à La, et un PHD Ukulele Creation déroulé en Sol grave.

Électronique : Le DaSilva utilise un préampli Fishman Pro Blend. La Rose des vents est équipée d’un pickup constructeur Turner conçu spécifiquement pour l’instrument. Elle utilise une pédale de réverbération TC Electronics Hall of Fame

Amplification : Fishman Loudbox 100 pour les concerts dans les restaurants, mais elle envisage de passer à un AER Compact 60.

Le matériel de Craig Chee

Ukes : DaSilva CC-Ténor, KoAloha Slim Body Custom Tenor

Cordes : D’Addario T2

Électronique: Le DaSilva utilise un préampli Fishman Pro Blend ; le KoAloha utilise un L.R. Baggs FIVE.O. Aussi, Shure 58 Beta et Fishman Aura DI. Les pédales comprennent la réverbération Hall of Fame de TC Electronics et le looper Boss RC-30. Il a un accordeur Peterson Strobe

Amplification : AER Compact 60

Cet article a été initialement publié dans le numéro d’été 2014 du magazine Ukulele.

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