Comment Mimmo Peruffo d’Aquila a révolutionné la corde du ukulélé

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“Le voilà qui recommence”, commente à son ami un vieux routier de la ville italienne de Caldogno, au nord de Vicence. De l’autre côté de la rue, un homme s’éloigne de son atelier, tirant soigneusement une corde de polymère avec une paire de pinces. C’était en 1997, et l’homme s’appelait Mimmo Peruffo, maître cordiste, sur le point d’introduire un nouveau type de corde pour instrument de musique.

Né dans la ville d’Arborea, au centre de la Sardaigne, Peruffo a combiné son penchant artistique avec une formation technique dès son plus jeune âge. Il a construit sa première guitare avec l’aide de son grand-père, menuisier et directeur d’orchestre, en suivant les instructions le jour pour défaire le travail et suivre sa propre intuition la nuit. L’intérêt précoce de Peruffo pour la guitare a fait place à une passion pour le luth, ce qui l’a amené à se lier d’amitié avec des luthiers italiens réputés comme Enrico Pacini et Ricardo Brané.

Au moment de sa mort, Brané cherchait encore à optimiser le son du registre inférieur de l’instrument et Peruffo, ingénieur chimiste de formation, s’est vu confier la tâche de prolonger les recherches de son ami disparu. C’est ainsi qu’à partir de 1983, il fait ses premiers pas dans l’art ancien de la lutherie. Au cours des années suivantessuivantes, Peruffo a établi comme une autorité internationale sur l’histoire et la fabrication des cordes en boyau, produisant des jeux calibrés pour une large gamme d’instruments historiques et contemporains sous la marque Aquila Corde.

INNOVATION

Le boyau animal, matériau de choix pour la plupart des instruments à cordes européens jusqu’à la révolution industrielle, offre d’excellentes propriétés acoustiques, malgré sa fragilité, sa sensibilité aux changements d’humidité et ses méthodes de fabrication laborieuses. Bien que l’Aquila se soit rapidement imposée comme le leader du marché des cordes en boyau, Peruffo a continué à chercher des moyens d’améliorer et de moderniser le produit, tout en conservant les qualités timbrales qui ont captivé l’imagination de générations de musiciens.

“Je deviens obsédé par les idées. Il m’arrive de suivre une seule chose pendant des mois”, me dit Peruffo via Skype. “Quand je le fais, ce n’est pas toujours le mieux pour l’entreprise, mais je finis par m’en sortir et parfois l’idée fonctionne.”

D’autres fois, l’innovation suit un seul moment d’inspiration, comme ce fut le cas pour le développement du matériau de marque d’Aquila, le Nylgut. Après un succès mitigé en essayant de “charger” le nylon avec des métaux, afin de le rendre plus dense et donc plus proche des caractéristiques physiques du boyau, Peruffo a commencé à collaborer avec des fabricants locaux de différents types de fils. “Il s’agissait d’entreprises produisant des poils pour balais et brosses à dents. Ils avaient l’habitude de travailler en termes de centaines de livres de matériaux, et j’avais parfois l’impression qu’ils avaient peu de patience pour mes demandes expérimentales.”

Un jour, Peruffo a ramassé un brin libre sur le sol de l’usine, en a mis une extrémité dans sa bouche, l’a tendu et l’a plumé. “C’était un geste simple que personne, je pense, n’avait pensé à faire”, se souvient-il. Le matériau – une sorte de polyester – semblait prometteur, et ses caractéristiques étaient également alignées sur celles du boyau. En ajoutant une coloration blanche mate, il ressemblait même à son homologue d’origine animale.

Ainsi, en 1997, Aquila a commencé à produire des jeux de cordes Nylgut pour les guitares classiques, ainsi que pour les luths et autres instruments anciens.

L’étape suivante dans le développement d’Aquila s’est également déroulée de manière fortuite. L’un des clients japonais de Peruffo lui a suggéré de s’intéresser à l’ukulélé, un instrument qui regagnait en popularité dans le monde entier, mais qui manquait encore de reconnaissance en Italie. Le luthier italien a remarqué que les cordes en nylon ou en carbone qui étaient généralement installées sur les modèles d’usine n’avaient pas de réelle vibration et souffraient souvent d’une mauvaise intonation. Il a déterminé les calibres d’un jeu de Nylgut pour soprano et a envoyé les cordes pour évaluation à Roy T. Cone, propriétaire d’un site de vente en ligne de ukulélés. Après plusieurs semaines, il a reçu un e-mail de Cone le remerciant pour les cordes et lui passant une commande de 1 500 jeux.

“J’étais déconcerté”, dit Peruffo. “J’ai expliqué que je n’avais fabriqué que ces quatre cordes, et que nous tirions et rectifiions encore le matériau à la main. Nous étions loin d’être prêts à répondre à ce type de commande, mais M. Cone a insisté sur le fait que nous étions sur la bonne voie et que nous devions améliorer notre jeu. C’est ce que nous avons fait. Nous avons conçu une étiquette d’emballage en une semaine et nous avons accéléré la production en installant 16 tables mécaniques pour tirer la ficelle, afin que je n’aie pas à le faire à la main avec les pinces.”

À partir de ce moment, Aquila a connu une croissance exponentielle des commandes. La société s’est associée à plusieurs fabricants d’uke – Leolani et Bushman – ainsi qu’à des géants de l’industrie comme Hohner et Kala, pour fournir des cordes installées en usine sur des instruments de tous niveaux. L’augmentation de l’activité a été rendue possible par l’acquisition de sa propre extrudeuse, une machine qui a pris plusieurs mois à comprendre et à s’adapter aux rigueurs de la fabrication de cordes, mais qui a fini par produire entre 50 000 et 100 000 cordes par jour. (Aujourd’hui, l’usine d’Aquila exploite quatre extrudeuses supplémentaires).

Puis vient le crash.

“En 2011, nous avons perdu 80 % de nos ventes, presque du jour au lendemain”, explique M. Peruffo. Le look Nylgut distinctif d’Aquila était devenu une marque reconnaissable…et facilement copié-et les cordes contrefaites menaçaient de compromettre le succès de l’entreprise. Au lieu de se battre par les voies légales, Aquila a décidé de s’adapter : elle a ouvert un bureau de vente en Chine pour traiter directement avec les fabricants d’instruments et a modifié l’aspect des cordes pour leur donner un éclat nacré plus difficile à reproduire. Ce n’était pas le seul problème lié à la couleur des cordes. Plusieurs clients s’étaient plaints à M. Peruffo que les cordes noires traditionnelles pour uke en carbone étaient représentatives des plages volcaniques d’Hawaï. “Je n’ai jamais vu de plage noire de ma vie ; je suis né en Sardaigne, et le sable y est blanc comme des perles”, dit-il en riant, “mais nous avons fini par faire une série gris foncé pour satisfaire les traditionalistes.”

Mimmo joue sur un PukanaLa PAK-T au Musikmesse.

RESURGANCE

Les implications culturelles d’un fabricant de cordes italien travaillant avec des instruments hawaïens (souvent fabriqués en Chine) ne sont pas entièrement perdues pour Peruffo. “Je pense que l’essor contemporain du ukulélé est un phénomène formidable”, dit-il. “Me voilà en train de fabriquer des cordes pour un instrument d’inspiration portugaise qui vient de l’autre bout du monde. Pourtant, si quelqu’un sort un ukulélé lors d’une fête, il n’y a plus de barrières, musicales ou autres. C’est comme une drogue très addictive, mais très sûre.”

La portabilité et l’adaptabilité de l’instrument ne sont que deux facteurs qui ont contribué au regain de popularité de l’uke au 21e siècle, selon Peruffo. “Je compte trois facteurs : YouTube et la facilité d’échange d’informations ; l’amélioration des normes de fabrication chinoises ; et l’introduction du Nylgut. Si vous comparez un ukulélé d’entrée de gamme cordé avec du nylon par rapport au Nylgut, c’est comme la différence entre une nouveauté et un véritable instrument. Le Nylgut sonne tout simplement mieux. Il joue “vrai” et en accord sur toute la gamme – il ne ressemble pas à un jouet”. Il est peut-être partial, mais les chiffres de vente suggèrent que sa théorie n’est pas sans fondement.

Plutôt que de se reposer sur ses lauriers, Peruffo continue d’innover. Lorsque Kala a introduit la U-Bass en 2010, il a remarqué que les cordes de basse à échelle courte étaient de simples bandes de polyuréthane. Inspiré par les recherches de Peruffo sur les cordes historiques, Aquila a développé un nouveau produit élastique imprégné de poudre de cuivre, qui est désormais proposé en stock sur la plupart des ukulélés basse à échelle courte du marché.

Une autre innovation récente est la série Red d’Aquila, qui utilise du Nylgut imprégné de métal pour toutes les cordes. Cette solution permet d’obtenir un ensemble calibré avec précision qui maximise l’harmonicité, la projection et la brillance.

“Vous ne choisirez pas ces cordes pour flotter dans la baie de Hanalei sur votre guitare. mais lorsque l’ukulélé entre dans d’autres genres comme le folk et le bluegrass, la série Red offre un son brillant très convaincant et utilisable, plus proche de celui des cordes métalliques”.

Avec un pied dans le passé, Peruffo poursuit la tradition de ses prédécesseurs et préserve un artisanat qui est dangereusement proche de l’extinction. Pourtant, son autre pied est fermement ancré dans l’avenir. Il se considère comme un musicien et un explorateur, plutôt que comme un entrepreneur. “Je ne suis pas là pour l’argent. Plusieurs des choses que nous avons faites – et que nous faisons encore – n’ont aucun sens en termes d’économie d’échelle”, explique-t-il. “J’aime la musique et j’aime innover. Je dois franchir les piliers d’Hercule et aller toujours plus loin. Si j’étais né à une autre époque, je serais probablement mort dans un naufrage. J’ai la chance de faire ce que je fais, et d’avoir appris des générations qui m’ont précédé comment travailler avec mes mains.”

Cet article est initialement paru dans le numéro d’hiver 2015 du magazine Ukulele.

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